Los robots también sudan

Científicos de la Universidad de Tokio han construido un robot humanoide con un mecanismo de sudoración para enfriar sus motores eléctricos. El singular autómata fue presentado en la Conferencia Internacional de Robots y Sistemas Inteligentes 2016 (IROS, por sus siglas en inglés) en Daejeon, Corea del Sur. Y es que los robots, especialmente los más dinámicos, pueden sufrir sobrecalentamiento de sus motores que puede limitar su funcionamiento. Para resolver estos problemas los técnicos utilizan ventiladores, disipadores térmicos. Ahora un nuevo metal utilizado en robots permite también la refrigeración.

En la citada conferencia, los especialistas japoneses propusieron un nuevo modelo para refrescar a los robots humanoides sin añadirles una carga extra: un diseño mediante el cual sudan agua directamente desde sus “huesos”. Para ello, usaron a su robot Kengoro, un humanoide que ya poseía múltiples componentes estructurales como circuitos impresos, engranajes y 108 motores. Estaba tan sobrecargado que los ventiladores o radiadores no tenían lugar en él. En lugar de estos, probaron una técnica pasiva que permitía que el agua se filtrase a través del marco alrededor de los motores para que se enfríen por evaporación. Kengoro, en otras palabras, fue configurado para sudar.

El secreto está en la composición de su armazón: el metal se creó a base de polvo de aluminio sinterizado por láser. Con esta técnica, al igual que con una impresora 3D, el creador puede tener un gran control sobre el proceso de impresión: alterando la densidad de la energía del láser durante la fabricación, se puede manipular los niveles de permeabilidad del metal.

Un metal de baja permeabilidad será como un ladrillo sólido de aluminio, mientras que uno de alta permeabilidad será como una estructura llena de vacíos y túneles, como una esponja. El sinterizado selectivo por láser es lo suficientemente preciso para construir estructuras de aluminio con áreas de alta y baja permeabilidad, permitiendo metales con microcanales por los que puede fluir el agua. Para Kengoro, se crearon metales de baja permeabilidad.

El otro detalle clave en el mecanismo es hacer que el robot sude de un modo que no derrame todo el líquido al piso. El sinterizado es particularmente útil para estos fines: permite que el agua caliente se filtre de una zona porosa a otra capa aún más porosa y acabe evaporándose en el aire.

Kengoro puede funcionar un día y medio con una taza de agua desionizada puesto que al igual que los humanos, se debe mantener hidratado, puede hacer hasta 11 flexiones sin quemar sus motores. Las pruebas demuestran que este método de enfriamiento trabaja tres veces mejor que la refrigeración por aire.

 

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